Les jeux et l’informatique

Période de fêtes… parlons jeux ! Qui a dit que l’informatique serait austère ? Faux ! Au-delà de son premier rôle d’abaque* sophistiqué, ce n’est pas un scoop, l’ordinateur permet aussi de s’amuser !
Le jeu s’inscrit donc dans l’histoire de l’informatique. Certains disent même que le jeu a largement contribué à stimuler la créativité des informaticiens pour offrir aux machines notamment plus d’interactivité et de puissance.

Histoire des premiers jeux vidéo

Par définition, le jeu vidéo est un jeu utilisant un dispositif informatique. Si l’ordinateur n’est pas initialement conçu pour jouer, il peut, par sa modularité, se prêter au jeu vidéo. Les ordinateurs permettent de jouer encore aujourd’hui à des jeux dont les machines d’arcade ont disparu, comme Pong !

Pong
On doit le premier jeu vidéo de l’histoire à un physicien du Brookhaven National Laboratory, Willy Higinbotham. En 1958, il crée un jeu qui tourne sur une machine à base de lampes. En fait, ce jeu ne sera redéveloppé pour tourner sur Atari qu’en 1972, sous le nom de Pong. Il sera certainement le jeu le plus connu du grand public. C’est Pong qui donnera le coup d’envoi à l’industrie du jeu vidéo, industrie en pleine croissance depuis.
Le jeu est proposé sur des bornes. La première fut installée en novembre 1972 dans un bar de Californie. Après 15 jours d’utilisation, le patron du bar appela pour signaler qu’il ne fonctionnait plus… c’était juste le monnayeur qui était plein ! Ce sont environ 10000 bornes qui furent installées, marquant ainsi le succès d’Atari.

Pong fait fureur à Noël 1975. Des clients attendent dehors les livraisons des magasins pour pouvoir jouer avec les deux barres blanches qui se disputent une balle carrée ! Le jeu est resté très populaire aux États-Unis et en Europe jusqu’au début des années 1980. Il est encore considéré comme le jeu qui a fait démarrer le marché des consoles.

SpaceWar!
Le second jeu vidéo, qui est en fait le premier à tourner sur ordinateur, fut SpaceWar!, jeu de combat spatial. Il sort sur le Dec PDP-1, en 1962. Il est développé par trois étudiants au MIT* : S. Russel, J.M. Graetz et W. Wiitanen. Dec équipera finalement d’origine chacun de ses ordinateurs avec ce jeu. Le jeu SpaceWar! inspirera des vocations de créateurs comme Nolan Bushnell, joueur passionné, qui tentera d’imposer son propre jeu Computer Space, sans grand succès, mais surtout créera la firme Atari.

Pour accueillir le jeu SpaceWar!, il fallait un ordinateur disposant de capacités exceptionnelles. Dec PDP-1 est le premier ordinateur à disposer d’une fonction « marche-arrêt » autonome et immédiate. Les machines précédentes avaient besoin de l’intervention d’un technicien pour ces fonctions et cela prenait plusieurs minutes !

De plus, pour permettre le jeu à deux, la machine doit pouvoir gérer simultanément deux flux d’entrées. Dec PDP-1 est très compact. Il est d’ailleurs considéré comme le premier « mini-ordinateur » par rapport à ses « ancêtres » pour lesquels l’unité centrale seule siégeait dans une salle entière.

Le jeu permet à chaque adversaire de diriger un vaisseau spatial qui peut tirer des projectiles, pivoter et accélérer. Une sorte de soleil au centre de l’écran exerce une force d’attraction. Les joueurs doivent donc lutter contre cette force pour maîtriser la trajectoire de leur vaisseau spatial. Percuter le soleil ou être touché par un projectile ennemi fait perdre la partie. Il n’est pas facile de toucher les vaisseaux ennemis, très petites cibles sur une grande aire de jeu. De plus, carburant et projectiles sont comptés !

Si vous êtes nostalgiques de ces premiers jeux, n’hésitez pas à prolonger cette histoire en commentaires !

* Un abaque (de abacus en latin et de abax en grec signifiant « table à poussière ») est le nom donné à tout instrument mécanique facilitant le calcul
* Institut de technologie du Massachusetts

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3 Comments
  1. Hubert Tournier

    Bonjour,

    Merci pour cet article, qui mérite en effet entièrement sa place sur ce site (un article complémentaire sur les liens constitutifs entre l’informatique et la cryptographie serait également le bienvenu).

    Pour en revenir au sujet, la question du premier jeu vidéo est souvent assez litigieuse. Voici une petite sélection personnelle de faits marquants sur le sujet.

    Le plus ancien jeu pour ordinateur connu remonte à 1947 (plutôt qu’en 1958). C’était un simulateur balistique, écrit par Thomas Goldsmith Jr. et Estle Ray Mann.
    http://en.wikipedia.org/wiki/Missile_simulator_game

    Dès les origines de la science des ordinateurs, les pères de la discipline s’intéressent à la programmation des jeux (de réflexion), au premier rang desquels les Echecs. Claude Shannon écrit en 1949 un article fameux sur ce sujet, qui ouvrira la voie à de nombreuses inventions et innovations dans les domaines matériels et logiciels (l’intelligence artificielle, en particulier). http://www.pi.infn.it/~carosi/chess/shannon.txt

    Cet engouement se développera notamment avec le pari du Maître International d’échecs David Levy, en 1968, qu’aucun programme ne gagnerait un match contre lui dans les dix ans à venir.
    http://fr.wikipedia.org/wiki/David_Levy_%28joueur_d%27%C3%A9checs%29

    En France, à la fin des années 1970, la diffusion des premiers micro-ordinateurs est accompagnée par la publication d’une série d’articles de David Levy dans L’Ordinateur Individuel (qui organise également des tournois de programmes), mais aussi par les articles de Martin Gardner dans Pour La Science, ou par la revue Jeux & Stratégie, qui dès son premier numéro teste “ces drôles de machines qui jouent au bridge, au backgammon, aux dames, aux échecs”. Ces publications seront à l’origine de nombreuses vocations !
    http://www.ffothello.org/info/anthologie.php

    Mais pour en revenir à la fin des années 1960, la période qui vous intéresse, deux jeux en particulier méritent d’être signalés :

    Le premier jeu *vidéo*, stricto sensu (c’est-à-dire, s’affichant sur un écran de télé ordinaire) est l’Odyssey de Ralph Baer en 1966.
    http://www.1up.com/do/feature?pager.offset=0&cId=3159462
    http://en.wikipedia.org/wiki/First_video_game
    http://en.wikipedia.org/wiki/History_of_video_games

    Plus anecdotique, Ken Thompson, le père d’Unix, jettera les premières bases de ce système en 1969, en développant un jeu / simulateur nommé Space Travel.
    http://www.courses.fas.harvard.edu/~lib215/reference/history/spacetravel.html
    Cf. également l’excellent livre de Peter H. Salus, “A quarter century of UNIX” chez Addison-Wesley.

    Dernière anecdote, sur Pong, la première version fonctionnant sur téléviseur (un an avant la version Atari équivalente) est l’oeuvre de Steve Wozniak, le génial co-fondateur d’Apple (l’autre Steve travaillait chez Atari à l’époque).
    Je vous recommande vivement son excellente biographie “iWoz” chez Norton, pour une explication extraordinaire sur les origines de la micro-informatique.

    Bien cordialement,

  2. Fabien

    C’est quand meme incroyable l’évolution du gaming de nos jours, on est passé par tellmt d’étapes, la disquette, les cartouche les cd dvd …
    Pourvu que ca continu !!
    Super article merci !!

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